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Alexandre Dumas

La fille du marquis




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Alexandre Dumas

La fille du marquis

Tome II

La Bibliothèque électronique du Québec

Collection À tous les vents

Volume 732 : version 1.0



Le diptyque « Création et rédemption » comprend les romans suivants : Le docteur mystérieux et La fille du marquis. Ces deux romans sont ici présentés en quatre volumes.

Création et rédemption II

La fille du marquis

II

Édition de référence :

Paris, Michel Lévy Frères, Éditeurs, 1875.

Nouvelle édition.

IX



Le manuscrit (suite)



XVI


Nous fîmes quelques pas en silence. Puis, tout à coup, un grand frisson courut parmi cette foule et gagna les condamnés eux-mêmes, car, comme les charrettes tournaient la porte Saint-Honoré, quoiqu’ils fussent assis à reculons et qu’ils ne pussent par conséquent voir l’instrument de leur supplice, ils devinèrent qu’ils étaient arrivés en face de lui.

Moi, au contraire, j’éprouvai un sentiment de joie ; je me dressai sur la pointe des pieds et je vis la guillotine élevant au-dessus de toutes les têtes ses deux grands bras rouges vers le ciel, où tendent toutes choses. J’en étais arrivée à préférer même le néant, qui effrayait tant ces malheureux, au doute dans lequel je vivais depuis plus de deux ans.

– Nous y sommes, n’est-ce pas ? demanda un forçat d’une voix sombre.

– Nous allons y être dans cinq minutes.

– On nous guillotinera les derniers, puisque nous sommes dans la dernière charrette, dit un autre de ces malheureux se parlant à lui-même. Nous sommes trente, un par minute, c’est encore une demi-heure que nous avons à vivre.

La foule continuait à hurler contre eux et à me plaindre ; elle était devenue si épaisse, que les gendarmes qui précédaient les charrettes ne purent leur ouvrir un chemin. Il fallut que, de la place de la Révolution, où il veillait près de l’échafaud, le général Henriot en personne se détachât, le sabre à la main, et, suivi de cinq ou six gendarmes, ouvrît la voie avec des jurements terribles.

Son cheval était lancé si brutalement, que, de l’élan que lui avait donné son cavalier, renversant femmes et enfants, il pénétra jusqu’à la dernière charrette.

Il me vit debout au milieu de tous ces hommes agenouillés.

– Pourquoi n’es-tu pas à genoux comme les autres, me demanda-t-il.

Le forçat qui m’avait dit de prier pour eux entendit la question et se redressa :

– Parce que nous sommes coupables et qu’elle est innocente, parce que nous sommes faibles et qu’elle est forte, parce que nous pleurons et qu’elle nous console.

– Bon ! cria Henriot, encore quelque héroïne comme Charlotte Corday ou madame Roland ; je croyais pourtant bien que nous étions débarrassés de toutes ces viragos.

Puis, aux charretiers :

– Allons, dit-il, le chemin est libre, marchez !

Et les charrettes se remirent en marche.

Cinq minutes après, la première charrette s’arrêtait au pied de l’échafaud.

Les autres s’arrêtèrent d’un mouvement successif qui s’étendit de la première à la cinquième.

Un homme en carmagnole et en bonnet rouge était au pied de l’échafaud, entre l’escalier de la guillotine et les charrettes qui, l’une après l’autre, apportaient leur chargement.

Il appela à voix haute le numéro et le nom du condamné.

Le condamné descendait seul, ou soutenu par les aides, montait sur la plate-forme, s’y agitait un instant, puis disparaissait. On entendait un coup mat, puis tout était fini.

L’homme à la carmagnole appelait le numéro suivant.

Le forçat qui avait calculé qu’il y en avait encore pour une demi-heure comptait ces coups sourds, et, à chacun de ces coups, tressaillait et gémissait.

Au bout de six coups, il y eut une interruption.

Il poussa un soupir et secoua la tête pour en faire tomber la sueur qu’il ne pouvait essuyer.

– C’est fini avec la première charrette, murmura-t-il.

En effet, la seconde charrette prit la place de la première, puis la troisième celle de la seconde ; le mouvement parvint ainsi jusqu’à nous, et nous approchâmes de l’échafaud de toute la longueur de la première charrette vide.

Puis les coups continuèrent à retentir, et le malheureux continua de compter en pâlissant et en frissonnant de plus en plus.

Au sixième coup, même interruption, même mouvement.

Les coups recommencèrent, plus perceptibles seulement à mesure que nous nous rapprochions.

Le forçat continuait de compter ; mais, au numéro 18, la parole s’éteignit sur ses lèvres, il s’affaissa sur lui-même, et l’on n’entendit plus qu’une espèce de râle.

Les coups continuaient à retentir avec une effrayante régularité. La charrette que l’on vidait séparait seule la nôtre de l’échafaud.

Le forçat qui m’avait dit de prier releva la tête.

– Notre tour vient, dit-il, sainte enfant, bénis-moi !

– Le puis-je, avec mes mains liées ? lui demandai-je.

– Tourne-moi le dos, dit-il.

Je fis le mouvement qu’il désirait, et, avec les dents, je sentis qu’il dénouait la corde qui me liait les mains.

Une fois déliées, je les élevai au-dessus de sa tête.

– Que Dieu vous soit miséricordieux, lui dis-je, et autant qu’il est permis de bénir à une pauvre créature qui aurait besoin de bénédiction pour elle-même, je vous bénis !

– Et moi ! et moi ! dirent deux ou trois voix.

Et les autres forçats se soulevaient avec effort.

– Et vous aussi, leur dis-je. Du courage, mourez en hommes et en chrétiens !

Les hommes se redressèrent sous ma parole, et, comme la dernière charrette était vide, la nôtre fit un tour sur elle-même et alla prendre sa place.

Alors le funèbre appel commença.

Mes compagnons, nommés tour à tour, descendirent les uns après les autres. Celui qui avait compté les coups était le vingt-neuvième : il fallut l’emporter, il était sans connaissance.

Le trentième se leva de lui-même avant qu’on l’eût appelé.

On l’appela.

– Priez pour moi, dit-il ; et il descendit, calme et ferme.

Sous ma parole, il était revenu du désespoir à la sérénité.

Avant de se coucher sur la fatale bascule, il me jeta un dernier regard.

Je lui montrai le ciel.

Sa tête tomba, je descendis à mon tour.

L’homme à la carmagnole me barra le chemin.

– Où vas-tu ? me demanda-t-il étonné.

– Je vais mourir, lui répondis-je.

– Comment te nommes-tu ?

– Éva de Chazelay.

– Tu n’es pas sur ma liste, dit-il.

J’insistai pour passer.

– Citoyen exécuteur, cria l’homme à la carmagnole, voilà une jeune fille qui n’est pas sur ma liste et qui n’a pas de numéro ; que faut-il faire ?

Le bourreau se rapprocha de la balustrade, et, me regardant :

– La reconduire en prison, dit-il, ce sera pour un autre jour.

– Pourquoi remettre la chose à un autre jour puisqu’elle est là ? cria Henriot. Allons, finissons-en tout de suite, je suis attendu à dîner.

– Pardon, citoyen Henriot, dit l’exécuteur avec une certaine déférence mais d’une voix ferme ; l’autre jour, pour la pauvre petite Nicole, j’ai été injurié et menacé, et cependant elle avait son numéro et elle était sur la liste ; avant-hier, pour Osselin, qui était à moitié mort et qu’on aurait bien pu laisser mourir tout à fait et tranquillement, on m’a jeté des pierres, et cependant il avait son numéro et était sur la liste. Aujourd’hui, pour cette jeune femme, qui n’a pas de numéro, qui n’est pas sur la liste, on me mettrait en morceaux ! Merci ! c’était bon dans les commencements, mais aujourd’hui on se lasse. Tenez, entendez-vous comme la foule commence à gronder !

Et, en effet, il se faisait dans le peuple ce mouvement de houle qui se fait sur les flots au moment de la tempête.

– Mais puisque je consens à mourir, criai-je à l’exécuteur, qu’importe que je sois sur la liste ou que je n’y sois pas !

– Il m’importe, à moi, la belle enfant ! dit le bourreau ; je ne fais pas mon métier par enthousiasme.

– Diable ! et à moi aussi, dit l’homme à la carmagnole. Je dois mes comptes au tribunal révolutionnaire ; ma demande est de trente têtes, et non de trente et une. Les bons comptes font les bons amis.

– Misérable ! cria Henriot en brandissant son sabre et en s’adressant à l’exécuteur, je t’ordonne d’en finir avec cette aristocrate ! Et, si tu ne m’obéis pas, tu auras affaire à moi.

– Citoyens, cria l’exécuteur s’adressant au peuple, j’en appelle à vous ! On m’ordonne d’exécuter une enfant qui n’est pas sur ma liste. Dois-je le faire ?

– Non ! non ! non ! crièrent des milliers de voix.

– À bas Henriot ! à bas les guillotineurs ! crièrent quelques spectateurs.

Henriot, à demi ivre comme toujours, poussa son cheval dans la foule, du côté d’où venaient les menaces.

Alors les pierres commencèrent à pleuvoir et les bâtons à se lever.

– Prends mon bras, citoyenne, dit l’homme à la carmagnole.

Le tumulte augmentait. Le peuple se jetait sur l’échafaud pour le démolir ; les gendarmes accouraient au secours de leur chef. Je voulais bien mourir, mais je ne voulais pas être mise en pièces ni écrasée sous les pieds des chevaux.

Je me laissai entraîner.

Le peuple, qui me reconnaissait et qui croyait qu’on voulait me sauver, s’ouvrit de lui-même devant moi en criant :

– Passez ! passez !

Au coin du quai des Tuileries, nous trouvâmes une voiture.

L’homme à la carmagnole en ouvrit la porte, m’y poussa et monta après moi.

– Aux Carmes ! cria-t-il au cocher.

La voiture partit au grand trot, longea le quai des Tuileries, gagna le pont aussi vite qu’elle put, et s’enfonça dans la rue du Bac. Au bout d’une course d’un quart d’heure, elle s’arrêta devant le couvent des Carmes, changé en prison depuis deux ans.

Mon compagnon descendit du fiacre et frappa à une petite porte devant laquelle se promenait une sentinelle.

La sentinelle s’arrêta, regarda curieusement dans l’intérieur du fiacre, vit une femme seule, ne jugea point qu’il y eût rien là d’inquiétant, et continua sa promenade.

La porte s’ouvrit, le concierge parut, accompagné de deux chiens.

Ces chiens me rappelèrent ceux de la Force, auxquels le brave Ferney m’avait fait reconnaître le jour de mon arrivée dans la prison.

– Ah ! c’est toi, citoyen commissaire ! dit le concierge ; qu’y a-t-il de nouveau ?

– Une pensionnaire que je t’amène, dit l’homme à la carmagnole.

– Tu sais que nous regorgeons, citoyen commissaire, répondit le concierge.

– Bon ! c’est une ci-devant, tu peux la mettre dans le même cachot que les deux aristocrates que je t’ai envoyées aujourd’hui.

– Qu’elle vienne, dit le concierge en haussant les épaules ; une de plus, une de moins...

– Viens ! me cria l’homme à la carmagnole.

Je descendis du fiacre et j’entrai. La porte se referma derrière moi.

– Passe à la geôle, me dit le concierge.

– Prenez un faux nom, me dit tout bas l’homme à la carmagnole.

J’étais tout étourdie de tout ce qui venait de se passer autour de moi. J’obéis sans me rendre compte de ce que je faisais... Ce fut ton nom, mon bien-aimé, qui se présenta à ma bouche.

– Comment te nommes-tu ? me demanda le concierge.

– Hélène Mérey, répondis-je.

– Sous quelle accusation es-tu conduite ici ?

– Elle ne le sait pas elle-même, se hâta de dire le commissaire ; mais tout s’éclaircira sous deux ou trois jours. Je vais m’occuper d’elle, et je reviendrai.

Puis, tout bas :

– Vous, dit-il, ne songez qu’à une chose, c’est à vous faire oublier.

Et il sortit en me faisant un signe d’espoir. Il croyait sans doute que je tenais à la vie.

Je restai seule avec le concierge.

– As-tu de l’argent, citoyenne ? demanda-t-il.

– Non, lui répondis-je.

– Alors tu vivras au régime de la prison.

– Au régime que vous voudrez.

– Viens.

– Je vous suis.

Nous traversâmes la cour, puis, par un corridor humide, il me conduisit à un cachot étroit et sombre dans lequel on descendait par deux marches et qui ouvrait par une lucarne grillée sur le jardin de l’ancien monastère. Il y avait déjà dans ce cachot, comme j’en avais été prévenue à l’avance, deux femmes : l’une des deux femmes était cette belle personne que j’avais rencontrée dans le tombereau des prisonniers au coin de la rue Saint-Martin ; elle tenait encore à la bouche le bouton de rose que je lui avais envoyé.

Elle me reconnut, poussa un cri de joie, et vint à moi les bras ouverts.

Je répondis par un cri pareil et la pressai contre mon cœur.

– C’est elle ! comprends-tu, chère Joséphine ? c’est elle ! Quel bonheur de la revoir quand je la croyais guillotinée.

Cette belle créature à qui j’avais jeté mon bouton de rose était Terezia Cabarrus.

L’autre était Joséphine Tascher de La Pagerie, veuve du général Beauharnais.
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